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新证据表明柯伊伯带的冰冻世界可能孕育着生命

2024-2-20 27 2/20

科学家们在太阳系外带的冰冻天体中发现了一些意想不到的活动。柯伊伯带是一个遥远的甜甜圈状区域,环绕着太阳系的大部分地区,居住着像冥王星(一颗矮行星)这样的冰封世界。科学家还没有探索过这个鲜为人知的区域。不过,他们相信有数百万个"死亡天体"在这里运行。

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天文学家利用詹姆斯-韦伯太空望远镜观测了其中一些冰冻天体,发现有证据表明它们可能并没有那么死气沉沉。他们将这台在距离地球一百万英里的轨道上运行的强大望远镜对准了阋神星和牧夫星,它们是柯伊伯带已知的两个最大的天体。这台望远镜有专门的照相机,可以探测到遥远世界中的不同元素或分子。

根据发表在行星科学杂志《伊卡洛斯》上的这项研究,柯伊伯带的冰球和天体是保存下来的早期太阳系的原始遗迹。然而,在阋神星和牧神星表面发现的冰冻甲烷表明,这些分子是最近才"煮熟"的。

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这项研究表明,冰表面下的内部温度很高,能够将液体或气体推到地壳上。相对较新的甲烷沉积表明,这些冰雪世界可能像木星的冰卫星欧罗巴一样蕴藏着海洋。

西南研究所的科学家克里斯托弗-格里恩在一份声明中说:"我们看到一些有趣的迹象,表明在凉爽的地方也有炎热的时候。"格莱因曾研究过土星的喷泉卫星恩克拉多斯,他领导了对柯伊伯带天体的调查。

热核还可能指向冰表面下液态水的潜在来源。科学家推测,这些冰冻的世界中,有一些在数十亿英里之外,可能蕴藏着适合生命存在的条件。然而,目前还没有证据证明这一点。

目前还没有人试图近距离接触这些宇宙前沿。但是,美国国家航空航天局的"新视野"号冥王星和冥王星以外的任务让研究人员看到了一个地形复杂的世界,包括由水冰构成的冰川和山脉。

格里恩说:"在新视野号飞越冥王星系统之后,再加上这次发现,柯伊伯带在承载动态世界方面比我们想象的要有活力得多。现在就开始考虑派遣一个航天器飞越其中的另一个天体,将 JWST 的数据置于地质背景中,还为时不早。我相信,等待我们的将是令人惊叹的奇迹!"

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